Esta enfermedad se caracteriza por diarrea persistente y el desgaste, que conducen en última instancia a la muerte. En Colombia se han documentado casos en hatos lecheros de San Pedro de Los Milagros (Antioquia), aunque una investigación sostiene que puede haber “muchas otras zonas infectadas”.

La paratuberculosis es una enfermedad bacteriana que causa diarrea crónica, pérdida progresiva de la condición corporal, y es en última instancia fatal.

Los bovinos son los animales más comúnmente afectados, pero la enfermedad también puede ocurrir en otros rumiantes, incluyendo ovejas y cabras, llamas y alpacas.

La bacteria que causa la paratuberculosis es Mycobacterium avium subespecie paratuberculosis, anteriormente conocida como Mycobacterium paratuberculosis que ocasiona una gastroenteritis granulomatosa severa en rumiantes.

De acuerdo con una investigación del Grupo de Investigación en Ciencias Veterinarias Centauro de la Universidad de Antioquia, se ha documentado la enfermedad en hatos lecheros del municipio de San Pedro de los Milagros, Antioquia.

Sin embargo, “se cree que hay muchas otras zonas infectadas, por lo que se requiere el desarrollo de métodos eficientes de detección, diagnóstico y control de la enfermedad

Los autores añadieron que los animales menores de 6 meses de edad son los más susceptibles a contraer la infección por medio de la ingestión del bacilo a través de la leche o el pasto contaminado, o por vía transplacentaria.

Transmisión

Las vacas infectadas excretan grandes cantidades de bacterias en las heces, incluyendo no sólo las vacas con la enfermedad clínica, sino también a aquellos con infección subclínica "silenciosa".

La infección se produce a través de la ingestión de heces o alimentos contaminados de animales infectados. Las bacterias causantes están presentes en la leche y el calostro de muchas vacas infectadas, y la transmisión de la vaca embarazada a su feto se sabe que ocurre.

Los terneros jóvenes son muy susceptibles y con frecuencia son infectados en el periodo de lactancia, ya sea a través de la ingestión de leche en sí o leche contaminada con las heces de las vacas infectadas.

La "fase silenciosa" de la infección y "portadores crónicos" son conceptos importantes para la paratuberculosis. Ambos términos se refieren al hecho de que muchas vacas infectadas, en las primeras etapas de la infección no tienen diarrea o pierden peso, pero excretan grandes cantidades del organismo que contaminan el medio ambiente y conducen a la infección de otros animales.

Tales animales son también conocidos como portadores crónicos. La mayoría de las vacas infectadas excretan la bacteria de forma intermitente, lo que puede dificultar el diagnóstico.

La bacteria que causa la paratuberculosis es resistente a la eliminación y pueden sobrevivir en el agua y el suelo durante muchos meses o años. La exposición a la luz directa del sol ayuda en eliminar el organismo en el medio ambiente.

En algunos lugares, los reservorios de fauna silvestre pueden jugar un papel en la transmisión de la enfermedad. Los ejemplos incluyen ciervos y conejos.

Síntomas

El período de incubación varía de meses a años, e incluso en los animales infectados como los terneros jóvenes, la enfermedad clínica normalmente no se ve hasta después de dos años de edad.

Los signos clínicos más comunes de la paratuberculosis son diarrea y pérdida de peso y la condición corporal crónica, a veces intermitente. La enfermedad es crónica y estas señales empeoran. Con el tiempo, las heces se vuelven más líquidas, pero tienden a no contener sangre o grandes cantidades de moco.

Además de la pérdida de peso y condición corporal observada en animales con enfermedad clínica, vacas infectadas que no muestran signos clínicos (portadores crónicos) tienen reducciones en la producción de leche y una vida útil productiva más corta.

Patología

El ganado que muere a causa de la paratuberculosis muestra signos de pérdida de peso crónica, diarrea y un abrigo de pelo pobre. Estos signos graves de la enfermedad no pueden ser considerados de diagnóstico, porque otras enfermedades se pueden presentar con los mismos signos.

La lesión principal observada en la necropsia de ganado afectado con paratuberculosis es un engrosamiento y formación de rugosidad en el intestino, lo más prominente en las secciones terminales del intestino delgado (íleon).

Los casos avanzados pueden mostrar estos cambios a través de una gran parte del intestino. Asociado con los cambios en el intestino, los ganglios linfáticos mesentéricos están dramáticamente agrandados y edematosos.

Tratamiento y Control de la Enfermedad

No existe un tratamiento para la paratuberculosis.

El control y eliminación de paratuberculosis en hatos de ganado es muy difícil y, a menudo no es práctico debido a la contaminación del medio ambiente con la bacteria, dificultad en la identificación de animales infectados y con precisión la naturaleza crónica de la enfermedad.

Recomendaciones para el control agresivo de la paratuberculosis en los hatos se centra en el saneamiento e incluye los siguientes procedimientos:

  1. Utilice diferente maquinaria para la manipulación de piensos y estiércol.
  2. Haga arreglos para el parto en zonas sustancialmente libre de estiércol.
  3. Retire los terneros de sus madres antes del amamanto. Alimentar a los terneros calostro con tratamiento térmico o el calostro de vacas no infectadas conocidas, y seguir alimentando con leche pasteurizada o sustituta de leche hasta el destete.
  4. Desarrollar los terneros en un lugar separado de los adultos hasta que sean mayores de un año de edad, momento en el que se convierten en algo resistente a la infección.

A menudo no es posible seguir las recomendaciones descritas anteriormente, especialmente para el ganado de doble propósito donde se permite a los terneros amamantarse de sus madres.

Una estrategia de control alternativa es tratar de minimizar el impacto de la enfermedad en un hato utilizando los siguientes procedimientos:

  • Minimizar la exposición al estiércol contaminado al alimentar y abrevar el ganado, especialmente terneros, en pilas o plataformas elevadas.
  • Realizar pruebas anuales para la paratuberculosis sea por ELISA o cultivo fecal, y sacrificar animales positivos tan pronto como sea posible.

Se han desarrollado varias vacunas para la paratuberculosis, pero no son muy eficaces y se utilizan sólo en circunstancias especiales.